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¿Masa o Energia?

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Cuando explicaba  fisica en mi Instituto frente a la caleta de Cádiz, a los alumnos de bachillerato LOGSE  o a los de 2º grado de FP , me gustaba insistir en conceptos tan básicos como el trabajo o la  energía. Y siempre partía de lo que me parecía  mas elemental :la masa.

La física del siglo XX se ha caracterizado por las repetidos estudios de la masa en sus forma  mas reducida, el de las partículas subatómicas. Al fin y al cabo todo la investigación desde Lavoisier e incluso antes, diría que desde siempre, el hombre se ha visto empujado a plantearse el problema de la materia. ¿De que esta hecha la materia?¿Cual es el elemento básico? El mas elemental.

El primer paso nos llevó a adentrarnos en el mundo de los átomos. El segundo paso nos llevó a entrar en los nucleos de esos átomos y sus componentes. Esto obligó a modificar los viejos conceptos de la física  clásica. Y nació la física cuántica. Ya en este estadío tratamos con dimensiones  que son cien mil veces más pequeñas que la de los átomos en sí. Estas partículas se mueven a enormes velocidades. Esa rapidez no puede describirse con instrumentos microscópicos.  Se mueven con tal rapidez , que solo pueden describirse en el marco de la teoría especial de la relatividad.

La característica más importante del marco relativista es que unifica conceptos básicos que antes se consideraban independientes. Un ejemplo de esto que yo les decía era la equivalencia entre masa y energía, expresada matemáticamente  en la famosa ecuación de Einstein: E= mc2.

Considerada como una forma de energía, la masa no necesita ya ser indestructible, ya que puede transformarse en diversas clases de energía. Esto sucede cuando las partículas subatómicas colisionan entre si. En estas colisiones las partículas pueden ser destruidas y la energía contenida en sus masas puede transformarse en energía cinética.¿Donde va a parar esa energía? Se va a distribuir entre las demás partículas participantes en la colisión.

A la inversa,  cuando las partículas  colisionan a velocidades muy  elevadas  su energía cinética puede ser utilizada para formar las masas de nuevas partículas.

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